¿Qué características tienen los animales que habitan en las islas?

Biogeografía insular

El Ártico, que abarca el vasto Océano Ártico y las capas de hielo, tierras reclamadas por ocho países y pertenecientes a tres continentes, es una de las regiones más diversas del mundo.  Sus habitantes animales son un verdadero testimonio de ello. He aquí un vistazo a algunos de los animales salvajes que se pueden encontrar en una visita aquí.

El pequeño frailecillo, la más bella de las aves del Ártico, pasa dos tercios del año en el mar.  Antes de emprender el vuelo, les encanta correr torpemente por la superficie del agua. ¿Sabías que sus picos cambian de color por temporadas? Así que, si busca uno en invierno, olvídese del pico rojo brillante y busque uno de color más gris.

Las plumas de las hembras son marrones y negras por todas partes y los machos lucen un plumaje distintivo entre blanco y negro, además de tonos verdes, por lo que sabrá enseguida quién es quién. Se sumergen en el fondo del mar para recoger moluscos y crustáceos, comiéndolos enteros, y se agrupan en las guarderías cuando son atacados por los depredadores. Es una guardería de patos, por así decirlo.

Estos charranes, los mayores del Ártico, pueden vivir hasta 30 años. Los charranes árticos tienen una cabeza pequeña y redonda, un pico rojo, alas largas y angulosas y patas muy cortas. Se sumergen justo debajo de la superficie del agua para alimentarse de pequeñas especies de peces.

Hábitats insulares

La ecología insular es el estudio de los organismos insulares y sus interacciones entre sí y con el medio ambiente. Las islas representan casi 1/6 de la superficie terrestre total del planeta,[1] pero la ecología de los ecosistemas insulares es muy diferente de la de las comunidades continentales. Su aislamiento y la gran disponibilidad de nichos vacíos provocan una mayor especiación. Como resultado, los ecosistemas insulares comprenden el 30% de los puntos calientes de biodiversidad del mundo, el 50% de la diversidad tropical marina y algunas de las especies más inusuales y raras[2].

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La diversidad de especies en las islas se ve muy afectada por actividades humanas como la deforestación y la introducción de especies exóticas. Como respuesta, los ecologistas y gestores están dirigiendo su atención hacia la conservación y restauración de las especies insulares. Al tratarse de sistemas sencillos, las islas ofrecen la oportunidad de estudiar procesos de extinción que pueden extrapolarse a ecosistemas más amplios.

Las islas están rodeadas de agua y pueden existir o no como parte de una masa terrestre continental. Las islas oceánicas surgen debido a la actividad volcánica o al crecimiento de los arrecifes, y suelen desaparecer con el tiempo debido a la erosión y a los cambios en el nivel del mar[1] Cuando surgen las islas, sufren el proceso de sucesión ecológica a medida que las especies colonizan la isla (véase la teoría de la biogeografía insular). Las nuevas especies no pueden inmigrar por tierra, sino que deben llegar por aire, agua o viento. En consecuencia, los organismos con gran capacidad de dispersión, como las plantas y las aves, son mucho más comunes en las islas que los taxones de escasa dispersión, como los mamíferos[1]. Sin embargo, algunos mamíferos están presentes en las islas, presumiblemente por haber nadado o montado en «balsas» naturales que son arrastradas desde el continente.

Mamíferos insulares

En términos de biodiversidad, la cuestión es más clara: las islas cuentan con un conjunto de vida realmente único. Las especies se convierten en habitantes de las islas, ya sea porque van a la deriva, como náufragos, al desprenderse de masas terrestres más grandes (en el caso de las islas continentales) o porque se dispersan por el océano hacia islas recién emergidas del fondo oceánico (islas oceánicas). A partir de entonces, quedan confinadas en pequeñas zonas aisladas situadas a cierta distancia de otras grandes masas terrestres. Con el tiempo, este aislamiento ejerce fuerzas evolutivas únicas que dan lugar al desarrollo de un reservorio genético distinto y a la aparición de especies altamente especializadas con características totalmente nuevas y a la aparición de adaptaciones inusuales, como el gigantismo, el enanismo, la imposibilidad de volar y la pérdida de mecanismos de dispersión y defensa. La diversidad genética y el tamaño de las poblaciones tienden a ser limitados, y las especies suelen concentrarse en pequeñas áreas confinadas.

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Herencia de una historia evolutiva única, muchas especies insulares son endémicas, no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra. Las islas albergan mayores concentraciones de especies endémicas que los continentes, y el número y la proporción de especies endémicas aumenta con el aumento del aislamiento, el tamaño de la isla y la variedad topográfica. Por ejemplo, más del 90% de las especies de las islas hawaianas son endémicas. En Mauricio, alrededor del 50% de todas las plantas superiores, mamíferos, aves, reptiles y anfibios son endémicos, y las Seychelles tienen el mayor nivel de endemismo de anfibios del mundo. La isla de Cuba alberga 18 mamíferos endémicos, mientras que Guatemala continental y Honduras, ambas cercanas, sólo tienen tres cada una. Madagascar alberga más de 8.000 especies endémicas, lo que la convierte en la nación con el mayor número de especies endémicas del África subsahariana.

Síndrome de la isla

Juntos, Natural Habitat Adventures y el Fondo Mundial para la Naturaleza se han unido para organizar casi un centenar de experiencias de viaje por la naturaleza en todo el mundo, al tiempo que ayudan a proteger los espectaculares lugares que visitamos y sus habitantes salvajes.

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Casi todo el mundo sabe ya que las extrañas criaturas que Charles Darwin encontró en las Islas Galápagos a principios del siglo XIX desempeñaron un papel crucial en el desarrollo de su teoría de la evolución por selección natural, que cambió el mundo. Una de las cosas más notables de estas islas es que la gran mayoría de las especies que inspiraron a Darwin siguen existiendo hoy en día, como prueba de su elocuente idea de que un organismo mejor adaptado a su entorno tiene más probabilidades de reproducirse y transmitir sus rasgos. El proceso ha dado lugar a todas las especies que han existido. He aquí algunos ejemplos de las asombrosas adaptaciones de los animales de las Galápagos que les han servido de mucho.

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